Jean-Frédéric Perregaux

Le financier psychologue  et l’épingle de Laffitte 

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perregaux-laffitteLe 17 février 1808 mourait le sénateur Perregaux, souvenir qui vous laisse sans doute indifférents. Ce régent de la Banque de France, ce financier dont le rôle historique fut très effacé, serait à peu près autant connu que beaucoup d’antiques académiciens si, un jour, il n’avait eu un heureux regard à travers sa fenêtre.

Ce fut lui qui s’intéressa au geste de Laffitte ramassant une épingle. Vous connaissez tous cette anecdote, assez banale en somme. 

Jacques Laffitte, jeune provincial, riche surtout d’illusions, était venu, au commencement du premier Empire, tenter la fortune à Paris. Il se présenta dans les bureaux du financier Perregaux qui le reçut très mal. Le jeune postulant se retirait, fort marri de cet accueil plutôt glacial, quand il vit une épingle tombée entre deux pavés dans la cour de la banque. Il la ramassa. Jean-Frédéric Perregaux vit dans le geste du quémandeur éconduit l’indice de l’esprit d’ordre et d’économie d’un bon employé. Il le prit dans ses bureaux. Laffitte, qui évidemment avait d’autres aptitudes et un plus sérieux talent que celui de dénicheur d’épingles, devint par la suite un grand financier, ministre et président du conseil sous Louis-Philippe. 

Certes, cette anecdote, sans doute apocryphe, comme beaucoup de légendes historiques, ne prouve pas qu’un chercheur d’épingles fût forcément un grand homme. Certains en ont cueilli des milliers sur le macadam des trottoirs, et sont devenus tout bonnement… ramasseurs de bouts de cigarettes. 

Vous me direz qu’ils n’ont pas été remarqués par un Perregaux, et que s’ils avaient eu cette bonne fortune, d’aucuns seraient peut-être devenus sénateurs ou académiciens. Assurément, et c’est toujours l’histoire du nez de Cléopâtre. S’il eût été moins long, Auguste se fût épris d’elle et l’histoire romaine aurait peut-être été changée. 

Si des combinaisons financières avaient absorbé Perregaux à cet instant propice, si  l’épingle n’était pas tombée à terre, ou même si elle eût été rouillée, Laffitte serait peut-être devenu tout modestement… commis épicier. 

Peu importe la portée philosophique de cette anecdote, la courbette, probablement machinale, d’un homme qui ramassé une épingle pour remplacer un boulon absent, suffira sans doute pour faire passer à la postérité le nom du financier Perregaux. Erostrate, lui, avait été obligé de brûler le temple d’Ephèse.

« Ma revue. » Paris, 1908.